La previa: Patriots vs Steelers

Después de su descorazonadora derrota frente a los Dolphins, los Patriots (9-4) vuelven a hacer maletas para ir a enfrentar a los Steelers (7-5-1) en lo que será uno de los encuentros más esperados y difíciles de la temporada para el equipo de Belichick.

Cuando los Patriots atacan

El juego aéreo de New England viene de brindar una de sus mejores actuaciones de la temporada, Tom Brady comandó un ataque certero y variado que mostró entereza y buena puntería sumando 358 yardas y 3 TDs por el aire.

Sus armas principales fueron Gronkowski (8 de 8 para 107 yardas y 1 TD) quien desarrolló su mejor juego de la tempo­rada. Gronk siempre ha sido un dolor de cabeza para el equipo de Pittsburgh.

“´Él es un jugador peligroso. Él es Gronk…Es bueno con el balón en sus manos después de la recepción. Un gran competidor. Es un trabajo serio intentar minimizar su impacto en el juego”, señaló el entrenador de los Steelers, Mike Tomlin.

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Además de Gronk, Julian Edelman (9 de 12 para 86 yardas y 1 TD) también parece estar encontrando su mejor ritmo después de un tardío inicio (debido a una suspensión de 4 juegos). Edelman volvió a ser esa válvula de escape y salvavidas tan usado por Brady a lo largo de los años.

Para sumar a la peligrosidad desplegada, el QB de New England también está haciendo buen uso de sus otros receptores, principalmente de Josh Gordon y Cordarrelle Patterson.

“Él ha traído mucho [al equipo]. La manera en que juega, la manera en que atrapa el balón, esa explosividad; nos consigue los primero y diez cuando los necesitamos…Es muy bueno tenerlo y que sea parte de nuestro equipo”, señaló Gronkowski acerca de su compañero Gordon.

Lo antes dicho son muy malas noticias para una defensa contra el juego aéreo de Pittsburgh que viene de ceder un total de 322 yardas ante los Raiders, de las cuales, 122 fueron receptadas por los alas cerradas del equipo de Oakland. 

Una debilidad en la parte trasera que contrasta con el juego de presión al QB. LB T.J. Watt (10 sacks), DT Javon Hargrave (6.5), DE Cam Heyward (6) y LB Bud Depree (5.5) encabezan un grupo de pass rushers que ya lleva 45 sacks en la temporada (primero en la liga).

A pesar de tal efectividad, es incierto el éxito que puedan tener estos ‘presionadores’ de los Steelers ya que Brady, con su juego de pases cortos y rápidos, junto a un buen trabajo de su línea ofensiva, se las han ingeniado para mantener a raya a pass rushers de categoría. En lo que va de la temporada Brady solo ha sido capturado en 18 ocasiones (puesto 29).

En el juego de carrera las cosas no se ven muy favorables para los RBs de New England, los Steelers son el sexto mejor equipo de la liga a la hora de detener la carrera (promedio de 96.9 yardas acarreadas cedidas).

Aunque los Patriots no vienen de una buena actuación acarreando el balón (77 yardas en 33 acarreos) se espera que este grupo liderado por Sony Michel y Rex Burkhead, intente encontrar espacios y así ofrecerle una alternativa al juego ofensivo que intentará imponer Tom Brady. De poder ser efectivos y establecer el ‘play-action’, las cosas podrían ir muy mal para el equipo de las toallas amarillas.

Cuando los Patriots defienden

La defensa de New England tendrá un reto interesante, enfrentarse a una de las mejores ofensivas aéreas de la liga, la cual promedia 319 yardas lanzadas por partido (puesto 2), una estadística que va de la mano con el número de intentos de pases por partido, promediando 43.1 intentos/juego (puesto 1).

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A pesar de esta producción aérea, el QB Roehlisberger solo ha lanzado un total de 13 intercepciones. Aunque el QB de los Steelers sufrió una lesión a las costillas durante el último encuentro, se espera que sea de la partida ante New England.

Será una tarea complicada para la secundaria de New England intentar poner freno a un ataque aéreo que se basa en lo que pueda hacer el gran Antonio Brown y el talentoso JuJu Smith-Schuster.

“Ambos pueden jugar a profundidad, pueden cruzarse por el medio, pueden correr rutas cortas, atrapar el balón y llevarlo lejos. Creo que la versatilidad que ambos poseen, crea probablemente los mayores retos para una defensa”, señaló Devin McCourty esta semana.

La irregular secundaria de New England viene de dar una pobre actuación en un partido donde tuvo problemas para contener el ataque aéreo de los Dolphins. El CB Jason McCourty no fue el mismo de la semana anterior frente a los Vikings; quizás el punto a resaltar es el buen trabajo que está realizando el CB novato J.C. Jackson quien participó en 38 de las 48 jugadas defensivas durante el último juego.

Para New England será importante la colaboración de su juego de pass rushing. La semana pasada nos dejó algunas cosas positivas, como la presión ejercida desde la parte interna de la línea por Adam Butler y Trey Flowers.

En lo que respecta a la defensa contra la carrera, esta fue la peor actuación de los Patriots (189 yardas) sobrepasando las 167 cedidas durante el juego de apertura de temporada frente a los Texans.

Se podría fácilmente pensar que el juego de carrera de los Steelers no ha sido el mismo sin LeVeon Bell (ausente por disputas contractuales), sin embargo, su corredor de segundo año, James Conner, ha puesto números muy interesantes en sus 12 apariciones de esta temporada (201 acarreos, 909 yardas, 12 TD).

“Él es un corredor duro, de juego físico que rompe tacles y corre con dureza, difícil de taclear…Buena visión, excelente, excelente corredor con buen poder, buenas manos. Ha tenido un año muy productivo”, dijo Belichick acerca de Conner.

El problema es que Conner sufre de una lesión al tobillo que lo mantuvo ausente del último partido y probablemente, lo deje fuera de esta contienda frente a New England. Sin Conner, durante la semana pasada, los Steelers fueron incapaces de mover el balón por el césped (25 acarreos y 55 yardas).

Demás está decir que Pittsburgh necesitará de una buena producción terrestre que ayude a absorber minutos y así mantener fuera del campo a la ofensiva de Brady.

Resumiendo

Sin duda un partido de suma importancia donde la victoria podría significar el descanso en la semana uno de los Playoffs, pero más allá de eso, lo Patriots necesitan jugar bien (en las 3 fases del juego) y así llegar mas fortalecidos a la etapa mas importante y crucial de la temporada.

Patriots vs. Steelers

Domingo 4:25 p.m. ET

Estadio Heinz Field, Pittsburgh

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